¿Cuántas especies hay en el planeta y cómo se llaman?

Francisco Guerra Martínez

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En el año 2013 el número de especies descritas en el planeta oscilaba en 1 millón 729 mil. Sin embargo, las estimaciones sobre el número de especies indican la existencia de al menos 10 millones (IUCN, 2103). Faltan muchas especies por conocer. Como saben, cada especie tiene al menos un individuo: algunas especies están conformadas por pocos individuos como por ejemplo el oso panda, especie en peligro de extinción (al borde de la desaparición del planeta); mientras que otras especies tienen millones de individuos como las abejas africanas.

Existen muchas definiciones del concepto especie, uno muy popular es el de especie biológica el cual define a la especie como el conjunto de individuos que pueden reproducirse entre sí y, además, producir descendencia fértil. De manera muy rudimentaria podríamos reconocer a una especie por su parecido morfológico (forma del cuerpo). Pero cuando existen muchas similitudes entre dos especies resulta más difícil diferenciar cuál es cuál. Por ejemplo, es fácil distinguir diferencias entre las 13 y las 21 horas del día, en cambio resulta casi imposible distinguir entre las 20:01 y las 20:12, sucede lo mismo con las especies.

Estudiar a la totalidad de especies del planeta (1, 729,000) representa una seria  complicación para los especialistas. Por ello, desde la conformación de la biología como ciencia que estudia a los seres vivos, se ha realizado un esfuerzo por organizarlos para facilitar su estudio y comprensión. Una aproximación muy importante para su estudio es nombrar a todas y cada una de las especies conocidas. La tarea de nombrar a las especies fue facilitada por las aportaciones de un naturalista llamado Carlos Linneo quien propuso en el siglo XVIII un sistema de clasificación denominado nomenclatura binomial que prácticamente le otorga un nombre y un apellido a cada especie.

La mayoría de las especies son conocidas por su nombre común. Por ejemplo, un mamífero de trompa larga que podemos ver en el zoológico o en la televisión y que tiene por nombre común elefante, tiene como identificador un nombre científico conformado por dos palabras en latín: un nombre genérico o género (Loxodonta) y el epíteto específico (africana). En el caso del elefante su nombre científico es Loxodonta africana L., el nombre se coloca siempre en cursiva y la letra de la primera palabra (género) siempre irá en mayúscula. Como eres observador habrás visto una letra L en el nombre científico del elefante, esta letra es una abreviación del autor que realizó la primera descripción válida de la especie, en este caso la abreviación de Linneo como descriptor.

Fuentes:

IUCN. 2013. Lista roja de especies. International Union for Conservation of Nature. Enlace consultado el 25 de marzo: www.iucnredlist.org/documents/summarystatistics/2013_1_RL_Stats_Table1.pdf

CONABIO. 2013. ¿Cuántas especies hay? Comisión nacional para el conocimiento y uso de la biodiversidad. Enlace consultado el 25 de marzo: http://www.biodiversidad.gob.mx/especies/cuantasesp.html

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