Atención educativa en la primera infancia en América Latina

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En los países del sur del continente el acceso a la educación para los niños de 5 años se encuentra cerca de ser universal, en tanto sólo abarca a la mitad de los niños en la región conformada por Guatemala, Nicaragua, Honduras y El Salvador. En países como México o Brasil, se observa una diferencia menor entre las áreas urbanas y rurales. Estos son algunos de los datos que se pueden encontrar en el informe sobre tendencias sociales y educativas en América Latina, publicación anual elaborada por el Sistema de Información y Tendencias Educativas en América Latina (SITEAL).

En el informe titulado “Primera infancia en América Latina: la situación actual y las respuestas desde el estado. Informe sobre tendencias sociales y educativas en América Latina 2009”, dado a conocer en noviembre del presente año, se realiza un análisis de la información sobre la oferta educativa destinada a la primera infancia (niños de 0 a antes de los 6 años), observando sus características y tendencias.

El acceso de los niños a la escuela antes de los 6 años responde a un patrón social (ricos y pobres) y geográfico (rural y urbano) muy pronunciado: las probabilidades que tienen los niños y las niñas de 5 años de asistir a la escuela cuando nace en hogares mejor posicionados en la estructura social son mayores que las de los niños y las niñas pobres.

Mientras que la expansión de la escolarización entre los niños de 5 años en las áreas urbanas es muy superior al de las zonas rurales. A esta edad, ocho de cada diez niños se encuentran escolarizados; esta proporción supera al 85% en las áreas urbanas y no alcanza a siete de cada diez niños en las zonas rurales o entre aquellos que provienen de los sectores socialmente rezagados.

Otro de los hallazgos del informe es el referente al clima educativo del hogar, como mayor educación de los padres: según el origen de los niños, se observa que casi el 30% tiene mayores probabilidades de ser escolarizados cuando sus padres tienen un mayor nivel de instrucción. De esta manera, en los países centroamericanos, la asistencia a la escuela de los niños más pobres representa menos de la mitad que la de los niños provenientes de hogares con mayor capital educativo.

En cuanto a los datos relacionados con la asistencia a escuelas públicas o privadas se tiene que siete de cada diez niños asisten a una institución pública. Nuevamente se observan diferencias muy pronunciadas según el área geográfica y el hogar de origen.

En las áreas rurales, la prevalencia del sector público entre los niños escolarizados es mucho mayor que en las áreas urbanas. A la vez, la proporción de niños escolarizados provenientes de los hogares mejor posicionados en la estructura social en el sector privado es el doble que entre los niños más pobres.

México, Brasil, Costa Rica y Panamá son los países donde la escolarización en el sector privado es menor. Apenas dos de cada diez niños de 5 años escolarizados asisten a una institución privada, en contraste con los países centroamericanos, donde esta relación asciende a cinco de cada diez.

Cualquiera sea el país en que un niño nace, si forma parte de los sectores más acomodados de la sociedad obtendrá una oferta educativa adecuada. En cambio, si un niño es pobre, su situación educativa variará en función del país donde le tocó nacer o vivir su infancia, pues no todos los países pueden garantizarle una oferta educativa adecuada.

El papel que cumple la oferta pública o privada es distinto según el país del que se trate. En aquellos países donde el sector público logró una oferta adecuada que llega a cubrir al conjunto de la sociedad, la oferta privada no constituye más que una opción de aquellos que puedan pagarla.

Destacan los casos de México, Brasil y Costa Rica, quienes presentan elevadas tasas de escolarización en el nivel inicial, con un porcentaje muy alto de niños en el sector público, y con un sector privado al que sólo recurren los sectores medios y altos de la sociedad. Fenómeno que en México se explica debido a la obligatoriedad de la educación de los niños a partir de los 3 años.

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